מאחורי הסופרים הגדולים: פרנק באום, הסופר המפורסם שכתב את "הקוסם מארץ עוץ"

כמו סופרי פנטזיה גדולים אחרים, פרנק באום (15 במאי 1856 – 6 במאי 1919) נולד למשפחה גדולה ועברה עליו ילדות קשה. אביו היה אדם מבוסס, כאשר ברשותו היו שדות נפט בפנסילבניה. אולם, באום היה ילד חלוש וחולם בהקיץ, וכדי לחזקו ולהכשירו לחיים, הוא נשלח לפנימייה צבאית. בגיל 12 הוא הגיע למוסד ועבר שנתיים קשות, מפרכות, עם תחושת בדידות שלא הרפתה ממנו , עד שעבר התקף לב פתאומי.

הוריו ההמומים החליטו להחזירו הביתה וכדי שיימנע מדיכאונות, הוא קיבל מה שאהב וביקש – מכונת דפוס. כתביו הראשונים היו יומנים, שתיעדו את חייו, אותם שכפל וחילק לכל באי הבית. מאוחר יותר, החל לכתוב עיתון עם אחיו, ובאופן מפתיע עיתונו הפך להצלחה, וקנה לו קהל קוראים. את הרווחים ממכירת פרסומות בעיתונו השקיע באום במכונת דפוס מתקדמת יותר. כילד היה ביישן, עם מום בליבו. את ילדותו בילה לבדו, מוקף בעצים ובגן הירק הקסום של משפחתו. החוויה הקשה שחווה באקדמיה הצבאית, לצד בדידותו, גרמו לו לרקום סיפורים מופלאים על ילדים שעוזבים את ביתם ולבסוף חוזרים חזרה. סיפורים ודמויות שהמציא שימשו אותו ליצירתו הגדולה "הקוסם מארץ עוץ".

חלומו הגדול של באום לא היה להיות סופר, אלא שחקן. אולם ככל הנראה, הוא לא הצליח כשחקן, משום שהרפתקאותיו וניסיונותיו הכושלים לשחק הביאו אותו לכדי פשיטת רגל. ניסיון כושל נוסף שלו היה כאשר פתח חנות בזאר, אולם גם כאיש עסקים לא הצליח במיוחד ופשט רגל פעם נוספת. הוא החל לעבוד בשרשרת של עבודות כזבן, איש מכירות ועוד.

לאחר שהתחתן עם אשתו, פעילה פמיניסטית ואישה משכילה בשם מוד גייג', הוא ירד לדרום דקוטה, להרפתקה כלכלית קצרה ולא מוצלחת. הנופים שפגש שם נתנו לו השראה לספרו המצליח ביותר "הקוסם מארץ עוץ". אשתו, שהייתה נתונה ללחץ מצד משפחתה לנטוש את באום, שנתפס כלא יוצלח בעיני אימה, נשארה נאמנה לו כל חייה. לזוג נולדו ארבעה ילדים, שהיוו השראה מרכזית ביצירותיו המאחרות.

הרעיון לספר "הקוסם מארץ עוץ" הגיע ממעשיה שסיפר לילדיו. זה היה רעיון מקרי, שהתבסס על ניסיונות העבר. כך נרקמה במוחו העלילה, עד שלבסוף החליט באום להוציא ספר. כמו במקרים הקודמים, גם כאן ההצלחה לא חייכה אליו מייד בהתחלה. המו"לים והוצאות הספרים מנעו ממנו להוציא ספר בנימוק שהפקתו יקרה, הנושא אופטימי מדי וילדים יירתעו מהמורכבות שלו. לבסוף, הוא והמאייר מימנו את הוצאת הספר, שזכה להצלחה מיידית והחזיר לבאום את עושרו ואת כבודו.

אולם, במקרה של באום נוצר מצב לא פשוט, שכן הספר הפך להיות מזוהה איתו ומנע ממנו להוציא חומרים שאינם עוסקים בארץ עוץ. הקהל דרש עוד ועוד ספרים בנושא, הוא כתב כעשרים המשכים מצליחים, אך באום לא היה מרוצה, שכן רצה להתפתח כסופר מגוון.

למרבה הצער, הוא מעולם לא השתחרר מאחיזת "הקוסם מארץ עוץ", אולם העושר שקיבל מהספר היה רב. באום נפטר מהתקף לב בגיל 63, באחוזה שקנה למשפחתו. יצירתו הפכה למצליחה ביותר בספרות האמריקאית, ומשום שלא היה לו מו"ל, רווחי הספר הגיעו ישירות אליו ואל משפחתו.